Steve Bannon es acusado de fraude en la campaña "We Build the Wall"

El Sr. Bannon y otros tres están acusados ​​de un plan para utilizar fondos recaudados para la construcción para pagar gastos personales.


Stephen K. Bannon es el ex asesor principal del presidente Trump.

Textos de otros*


Stephen K. Bannon, exasesor del presidente Trump y arquitecto de su campaña para las elecciones generales de 2016, fue acusado el jueves de defraudar a los donantes a un esfuerzo privado de recaudación de fondos llamado We Build the Wall, que tenía como objetivo reforzar una de las iniciativas emblemáticas del presidente. : levantando una barrera en la frontera mexicana. Con un veterano de la Fuerza Aérea herido y un capitalista de riesgo de Florida, Bannon conspiró para engañar a cientos de miles de donantes prometiendo falsamente que su dinero se había reservado exclusivamente para la construcción de una nueva sección del muro fronterizo, según una acusación federal revelada en Manhattan. Los fiscales dijeron que después de desviar dinero del proyecto, Bannon invirtió casi $ 1 millón para pagar sus gastos personales. Bannon fue arrestado la madrugada del jueves en un yate de $ 35 millones y 150 pies que estaba frente a la costa de Westbrook, Connecticut, dijeron las autoridades policiales. Trabajando con la Guardia Costera, inspectores postales federales y agentes especiales de la oficina del fiscal de Estados Unidos en Manhattan abordaron el barco, que pertenecía al empresario chino exiliado Guo Wengui, dijeron los funcionarios.


Los cargos, presentados días antes de que Trump fuera nominado para un segundo mandato en la Convención Nacional Republicana, marcaron un cambio de fortuna para Bannon, un estratega político extravagante y de gran vida. Había irrumpido por primera vez en el ojo público cuando estaba a cargo del medio de comunicación de derecha Breitbart, donde se había alineado con la derecha alternativa, una red flexible de grupos y personas que promueven la identidad blanca.


Ahora detenido en Nueva York, Bannon se une a una lista creciente de asociados de Trump que han sido acusados ​​de delitos federales, entre ellos Paul Manafort, ex director de campaña de Trump; Michael T. Flynn, ex asesor de seguridad nacional; y Michael D. Cohen, el antiguo abogado y reparador de Trump. Audrey Strauss, la fiscal de Estados Unidos en funciones en Manhattan, dijo que Bannon y sus tres coacusados ​​defraudaron a los donantes de We Build the Wall al "capitalizar su interés" en el muro fronterizo y decirles falsamente que "todo ese dinero gastar en construcción ".


La acusación de 24 páginas, revelada en el Tribunal Federal de Distrito en Manhattan, fue con mucho el caso políticamente más delicado que la Sra. Strauss ha manejado desde que asumió su trabajo después de que su predecesor, Geoffrey S. Berman, fuera despedido en junio por Trump. . Se esperaba que Bannon compareciera ante un magistrado federal en Nueva York el jueves por la tarde. Los investigadores de la oficina de la Sra. Strauss y los inspectores postales llevaron a cabo varias búsquedas en todo el país el jueves por la mañana, en las casas de los acusados ​​y en otros lugares, dijeron funcionarios encargados de hacer cumplir la ley. Poco después de que se anunciaran los cargos, Trump trató de distanciarse de Bannon y de la iniciativa de recaudación de fondos, aunque el presidente también expresó simpatía por su ex asesor principal.


"Me siento muy mal", dijo Trump a los periodistas en la Oficina Oval el jueves. "No he estado tratando con él durante un período de tiempo muy largo". El presidente dijo que no sabía nada sobre la campaña multimillonaria, pero rápidamente se contradijo, diciendo que no le gustaba. "No me gusta ese proyecto", dijo Trump. "Pensé que se estaba haciendo por razones de ostentación". Llamó a pagar por el muro fronterizo en forma privada "inapropiado". Un funcionario de la Casa Blanca dijo que Trump no sabía de antemano que Bannon estaba siendo arrestado, y sus asistentes le dijeron después de que sucedió. Uno de los hijos de Trump, Donald Jr., promovió públicamente el esfuerzo de We Build the Wall en un evento en 2018, llamándolo "empresa privada en su máxima expresión". Donald Trump Jr.dijo en un comunicado el jueves que no participó en el esfuerzo más allá de elogiarlo en ese evento. Según las autoridades, el Sr. Bannon tramó el complot para defraudar a los donantes con otros tres hombres: Brian Kolfage, un veterano de la Fuerza Aérea de 38 años y triple amputado de Miramar Beach, Florida; Andrew Badolato, 56, capitalista de riesgo de Sarasota, Fla .; y Timothy Shea, 49, de Castle Rock, Colo.


Kolfage y Badolato fueron arrestados en Florida el jueves y Shea fue arrestado en Denver. Kolfage, quien perdió ambas piernas y uno de sus brazos durante su servicio en Irak, creó We Build the Wall como una página de GoFundMe en diciembre de 2018. Fue un éxito inmediato, recaudando casi $ 17 millones en su primera semana en línea, fiscales. dijo. Para persuadir a los donantes de que contribuyan al esfuerzo, dijeron los fiscales, el Sr. Kolfage les prometió que "no recibiría ni un centavo en salario o compensación" y que todo el dinero que recaudó se utilizaría "en la ejecución de nuestra misión y propósito. . " Según la acusación, el Sr. Bannon describió a We Build the Wall como una "organización de voluntarios". Pero todo eso era falso, dijeron los fiscales. En cambio, afirmaron, Kolfage tomó en secreto más de $ 350,000 en donaciones y los gastó en renovaciones de viviendas, pagos de botes, un vehículo de lujo, un carrito de golf, joyas y cirugía estética. Bannon, que trabaja a través de una organización sin fines de lucro no identificada, recibió más de $ 1 millón de We Build the Wall, dijeron los fiscales, parte de los cuales utilizó para pagar cientos de miles de dólares en gastos personales.


Para ocultar el flujo ilícito de dinero, dijeron los fiscales, los cuatro hombres enrutaron los pagos de We Build the Wall no solo a través del grupo sin fines de lucro de Bannon, sino también a través de una empresa fantasma que controlaba Shea.


Los documentos judiciales sugirieron que los fiscales estaban en posesión de varios mensajes de texto entre los hombres, incluido uno en el que el Sr. Kolfage le dijo al Sr. Badolato que el plan de pago era "confidencial" y que debería mantenerse según la "necesidad de saber".


No quedó claro exactamente cuándo comenzó la investigación de un año sobre el esquema. Pero el año pasado, un banco le informó a Bannon que los fiscales federales habían citado registros relacionados con We Build the Wall, según una persona informada sobre el asunto. Los fiscales dijeron que a pesar del éxito inicial del esfuerzo, surgieron preguntas casi instantáneamente "sobre los antecedentes del Sr. Kolfage" y la viabilidad de sus promesas de entregar el dinero que había recaudado al gobierno para construir el muro de Trump. Debido a estas preocupaciones, dijeron los fiscales, GoFundMe advirtió al Sr. Kolfage que si no encontraba una “organización sin fines de lucro legítima” para manejar el dinero, se lo devolvería a los donantes. El Sr. Kolfage afirmó que el grupo había determinado que solo era necesario devolver $ 800,000 de los fondos. "No se rompieron las reglas", dijo Kolfage en una entrevista el año pasado. "El noventa y cuatro por ciento de los donantes a los que hemos podido llegar están optando por participar. Hasta ahora hemos llegado al 75 por ciento de todos los donantes". Pero algunos donantes se preguntaron qué había pasado con su dinero.


Harvey Garlotte de Hattiesburg, Miss., Donó $ 60 al fondo y estuvo entre los que se quejaron cuando recibió un reembolso, menos los $ 3 que había agregado como propina para el grupo. En una denuncia presentada el año pasado ante el secretario de estado de Florida, Garlotte escribió que sentía que We Build the Wall lo había engañado y señaló que, aunque Kolfage vivía en Florida, no podía encontrar ningún registro de una organización benéfica de Florida. registro.


"Desde mi lado del camino, el Sr. Kolfage simplemente estaba usando un tema candente, un tema muy emotivo, y su condición de veterano herido, por razones egoístas y egoístas y por ganancias financieras personales", escribió Garlotte en su queja. A medida que aumentaban los problemas con los donantes, Kolfage dijo que establecería una junta de asesores para el grupo y la incorporaría como We Build the Wall Inc. El Sr. Kolfage reclutó a Kris Kobach, el ex secretario de estado de Kansas, para servir en la junta. Kobach, un partidario de Trump desde hace mucho tiempo y un prominente intransigente en materia de inmigración, no fue mencionado en la acusación. Kolfage también trajo a Bannon, quien se había unido a la campaña de Trump como director ejecutivo en agosto de 2016 y se convirtió en el principal estratega de la Casa Blanca después de que Trump fuera elegido. Los fiscales dijeron que Bannon ya estaba trabajando con Badolato en un proyecto separado: un grupo sin fines de lucro dedicado a "promover el nacionalismo económico y la soberanía estadounidense".


Y a los pocos días de involucrarse en el esfuerzo de construcción del muro, los dos hombres tomaron un "control significativo" de sus actividades diarias, dijeron los fiscales, incluidas sus "finanzas, mensajes, alcance a los donantes y operaciones generales". En enero de 2019, dijeron los fiscales, el grupo anunció que estaba cambiando su misión y que buscaría construir un muro de forma privada. El grupo les dijo a sus donantes que tendrían que "participar" en el plan modificado, dijeron los fiscales.


Varias veces, dijeron los fiscales, Kolfage aseguró falsamente a sus donantes que cada centavo que le dieran se iría a la pared. "No es posible robar el dinero", dijo en un momento, según la acusación. “Tenemos un comité asesor. No puedo tocar ese dinero. No es para mi." Pero los fiscales sostuvieron que Bannon y Badolato comenzaron a realizar pagos secretos a Kolfage en febrero de 2019 a través del grupo sin fines de lucro de Bannon. Algunos de los pagos, dijeron los fiscales, se hicieron a la esposa de Kolfage y se disfrazaron en formularios de impuestos como gastos de "medios".


*Textos de otros. Publicado originalmente en The New York Times por Alan Feuer, William K. Rashbaum and Maggie Haberman.


Stephanie Saul y Michael S. Schmidt contribuyeron con el reportaje. Alan Feuer cubre los tribunales y la justicia penal para la oficina de Metro. Ha escrito sobre mafiosos, cárceles, mala conducta policial, condenas injustas, corrupción gubernamental y El Chapo, el jefe encarcelado del cartel de la droga de Sinaloa. Se incorporó a The Times en 1999. @alanfeuer William K. Rashbaum es un escritor senior en el escritorio de Metro, donde cubre corrupción política y municipal, tribunales, terrorismo y temas más amplios de aplicación de la ley. Formó parte del equipo galardonado con el Premio Pulitzer 2009 por noticias de última hora. @WRashbaum • Facebook Maggie Haberman es corresponsal de la Casa Blanca. Se unió a The Times en 2015 como corresponsal de campaña y formó parte de un equipo que ganó un premio Pulitzer en 2018 por informar sobre los asesores del presidente Trump y sus conexiones con Rusia. @maggieNYT



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