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La historia secreta de la campaña en la sombra que salvó las elecciones de 2020


Ilustración de Ryan Olbrysh para TIME

Algo extraño sucedió justo después de las elecciones del 3 de noviembre: nada.


Textos de Otros: La nación estaba preparada para el caos. Los grupos liberales habían prometido tomar las calles, planeando cientos de protestas en todo el país. Las milicias de derecha se preparaban para la batalla. En una encuesta antes del día de las elecciones, el 75% de los estadounidenses expresaron su preocupación por la violencia.


En cambio, descendió un inquietante silencio. Como el presidente Trump se negó a ceder, la respuesta no fue una acción masiva sino grillos. Cuando las organizaciones de medios convocaron la carrera por Joe Biden el 7 de noviembre, estalló el júbilo cuando la gente abarrotó las ciudades de Estados Unidos para celebrar el proceso democrático que resultó en la destitución de Trump.




Reactions Throughout the U.S. After Biden Wins Presidential Race in Unprecedented Election

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Una segunda cosa extraña sucedió en medio de los intentos de Trump de revertir el resultado: las empresas estadounidenses se volvieron contra él. Cientos de importantes líderes empresariales, muchos de los cuales habían respaldado la candidatura de Trump y apoyado sus políticas, le pidieron que cediera. Para el presidente, algo andaba mal. "Todo fue muy, muy extraño", dijo Trump el 2 de diciembre. "A los pocos días de las elecciones, fuimos testigos de un esfuerzo orquestado para ungir al ganador, incluso cuando todavía se estaban contando muchos estados clave".


En cierto modo, Trump tenía razón.


Se estaba desarrollando una conspiración detrás de escena, una que redujo las protestas y coordinó la resistencia de los directores ejecutivos. Ambas sorpresas fueron el resultado de una alianza informal entre activistas de izquierda y titanes empresariales. El pacto se formalizó en una declaración conjunta concisa y poco notoria de la Cámara de Comercio de Estados Unidos y la AFL-CIO publicada el día de las elecciones. Ambas partes llegarían a verlo como una especie de negociación implícita, inspirada por las masivas, a veces destructivas protestas por la justicia racial del verano, en la que las fuerzas laborales se unieron con las fuerzas del capital para mantener la paz y oponerse al asalto de Trump a la democracia. .


El apretón de manos entre las empresas y los trabajadores fue sólo un componente de una vasta campaña partidista para proteger las elecciones, un extraordinario esfuerzo en la sombra dedicado no a ganar la votación sino a garantizar que fuera libre y justa, creíble y sin corrupción. Durante más de un año, una coalición de operativos poco organizada se apresuró a apuntalar las instituciones estadounidenses mientras eran atacadas simultáneamente por una pandemia implacable y un presidente inclinado a la autocrática. Aunque gran parte de esta actividad tuvo lugar en la izquierda, estuvo separada de la campaña de Biden y cruzó líneas ideológicas, con contribuciones cruciales de actores conservadores y no partidistas. El escenario que los activistas en la sombra estaban desesperados por detener no era una victoria de Trump. Fue una elección tan calamitosa que no se pudo discernir ningún resultado,


Su trabajo tocó todos los aspectos de la elección. Consiguieron que los estados cambiaran los sistemas de votación y las leyes y ayudaron a asegurar cientos de millones en fondos públicos y privados. Se defendieron de las demandas por supresión de votantes, reclutaron ejércitos de trabajadores electorales y consiguieron que millones de personas votaran por correo por primera vez. Presionaron con éxito a las empresas de redes sociales para que adoptaran una línea más dura contra la desinformación y utilizaron estrategias basadas en datos para combatir las difamaciones virales. Ejecutaron campañas nacionales de concienciación pública que ayudaron a los estadounidenses a comprender cómo se desarrollaría el recuento de votos durante días o semanas, evitando que las teorías de conspiración de Trump y las falsas afirmaciones de victoria obtengan más tracción. Después del día de las elecciones, monitorearon cada punto de presión para asegurarse de que Trump no pudiera anular el resultado.


Porque Trump y sus aliados estaban llevando a cabo su propia campaña para estropear las elecciones. El presidente pasó meses insistiendo en que las boletas electorales por correo eran un complot demócrata y que las elecciones serían "manipuladas". Sus secuaces a nivel estatal intentaron bloquear su uso, mientras que sus abogados trajeron docenas de demandas falsas para hacer más difícil la votación, una intensificación del legado de tácticas represivas del Partido Republicano. Antes de las elecciones, Trump planeó bloquear un recuento legítimo de votos. Y pasó los meses posteriores al 3 de noviembre tratando de robarse las elecciones que había perdido, con juicios y teorías de conspiración, presionando a los funcionarios estatales y locales, y finalmente convocando a su ejército de partidarios a la manifestación del 6 de enero que terminó en violencia mortal. en el Capitolio.


Los activistas por la democracia miraron con alarma. "Cada semana, sentimos que estábamos en una lucha para intentar llevar a cabo estas elecciones sin que el país atravesara un momento realmente peligroso de desmoronamiento", dice el exrepresentante republicano Zach Wamp, un partidario de Trump que ayudó a coordinar una protección electoral bipartidista. Consejo. "Podemos mirar hacia atrás y decir que esto salió bastante bien, pero no estaba del todo claro en septiembre y octubre que ese iba a ser el caso".


Fanáticos de Biden en Filadelfia después de que la carrera fuera convocada el 7 de noviembre Michelle Gustafson por TIME

Esta es la historia interna de la conspiración para salvar las elecciones de 2020, basada en el acceso al funcionamiento interno del grupo, documentos nunca antes vistos y entrevistas con docenas de personas involucradas de todo el espectro político. Es la historia de una campaña creativa, decidida y sin precedentes cuyo éxito también revela lo cerca que estuvo la nación del desastre. “Todo intento de interferir con el resultado adecuado de las elecciones fue derrotado”, dice Ian Bassin, cofundador de Protect Democracy, un grupo de defensa del estado de derecho independiente. “Pero es sumamente importante que el país comprenda que no sucedió accidentalmente. El sistema no funcionó mágicamente. La democracia no es autoejecutable ".


Es por eso que los participantes quieren que se cuente la historia secreta de las elecciones de 2020, aunque suene como un sueño febril paranoico: una camarilla bien financiada de personas poderosas, que abarcan industrias e ideologías, que trabajan juntas detrás de escena para influir en las percepciones y cambiar las reglas. y leyes, dirigen la cobertura de los medios y controlan el flujo de información. No estaban manipulando las elecciones; lo estaban fortaleciendo. Y creen que el público debe comprender la fragilidad del sistema para garantizar que la democracia en Estados Unidos perdure.



EL ARQUITECTO

En algún momento del otoño de 2019, Mike Podhorzer se convenció de que las elecciones se dirigían al desastre y decidió protegerlas.


Este no era su ámbito habitual. Durante casi un cuarto de siglo, Podhorzer, asesor principal del presidente de la AFL-CIO, la federación sindical más grande del país, ha reunido las últimas tácticas y datos para ayudar a sus candidatos favoritos a ganar las elecciones. Sin pretensiones y profesor, no es el tipo de "estratega político" con gel de cabello que aparece en las noticias por cable. Entre los conocedores demócratas, se le conoce como el mago detrás de algunos de los mayores avances en tecnología política en las últimas décadas. Un grupo de estrategas liberales que reunió a principios de la década de 2000 llevó a la creación del Analyst Institute, una firma secreta que aplica métodos científicos a campañas políticas. También participó en la fundación de Catalist, la empresa insignia de datos progresivos.


Podhorzer cree que la interminable charla en Washington sobre la “estrategia política” tiene poco que ver con cómo se logra realmente el cambio. “Mi visión básica de la política es que todo es bastante obvio si no se lo piensa demasiado o si no se traga los marcos predominantes”, escribió una vez. "Después de eso, simplemente identifique sin descanso sus suposiciones y desafíelos". Podhorzer aplica ese enfoque a todo: cuando entrenó al equipo de Ligas Pequeñas de su hijo ahora adulto en los suburbios de DC, entrenó a los niños para que no se balancearan en la mayoría de los lanzamientos, una táctica que enfureció tanto a sus padres como a los de sus oponentes, pero ganó al equipo serie de campeonatos.


La elección de Trump en 2016, atribuida en parte a su fuerza inusual entre el tipo de votantes blancos de cuello azul que una vez dominaron la AFL-CIO, llevó a Podhorzer a cuestionar sus suposiciones sobre el comportamiento de los votantes. Comenzó a distribuir memorandos semanales para calcular números a un pequeño círculo de aliados y a organizar sesiones de estrategia en DC. Pero cuando comenzó a preocuparse por la elección en sí, no quería parecer paranoico. Fue solo después de meses de investigación que presentó sus preocupaciones en su boletín de octubre de 2019. Las herramientas habituales de datos, análisis y encuestas no serían suficientes en una situación en la que el propio presidente intentaba interrumpir las elecciones, escribió. “La mayor parte de nuestra planificación nos lleva hasta el día de las elecciones”, señaló. "Pero no estamos preparados para los dos resultados más probables": Trump pierde y se niega a ceder, y Trump ganando el Colegio Electoral (a pesar de perder el voto popular) al corromper el proceso de votación en estados clave. "Necesitamos desesperadamente formar 'equipo rojo' sistemáticamente en esta elección para poder anticiparnos y planificar lo peor que sabemos que vendrá en nuestro camino".


Resultó que Podhorzer no era el único que pensaba en estos términos. Comenzó a escuchar a otros deseosos de unir fuerzas. Fight Back Table, una coalición de organizaciones de “resistencia”, había comenzado a planificar escenarios en torno a la posibilidad de una elección impugnada, reuniendo a activistas liberales a nivel local y nacional en lo que llamaron la Coalición de Defensa de la Democracia. Las organizaciones de derechos electorales y de derechos civiles estaban dando la alarma. Un grupo de ex funcionarios electos estaba investigando los poderes de emergencia que temían que Trump pudiera explotar. Protect Democracy estaba reuniendo un grupo de trabajo bipartidista para la crisis electoral. "Resultó que una vez que lo dijiste en voz alta, la gente estuvo de acuerdo", dice Podhorzer, "y empezó a cobrar impulso".


Pasó meses reflexionando sobre escenarios y hablando con expertos. No fue difícil encontrar liberales que vieran a Trump como un dictador peligroso, pero Podhorzer tuvo cuidado de mantenerse alejado de la histeria. Lo que quería saber no era cómo se estaba muriendo la democracia estadounidense, sino cómo podría mantenerse viva. La principal diferencia entre Estados Unidos y los países que perdieron el control de la democracia, concluyó, fue que el sistema electoral descentralizado de Estados Unidos no se podía manipular de una sola vez. Eso presentó una oportunidad para apuntalarlo.


LA ALIANZA

El 3 de marzo, Podhorzer redactó un memorando confidencial de tres páginas titulado "Amenazas para las elecciones de 2020". “Trump ha dejado en claro que esta no será una elección justa y que rechazará cualquier cosa que no sea su propia reelección por ser 'falsa' y amañada”, escribió. "El 3 de noviembre, si los medios informan lo contrario, utilizará el sistema de información de la derecha para establecer su narrativa e incitar a sus seguidores a protestar". El memo presenta cuatro categorías de desafíos: ataques a los votantes, ataques a la administración electoral, ataques a los oponentes políticos de Trump y "esfuerzos para revertir los resultados de las elecciones".


Luego, COVID-19 estalló en el apogeo de la temporada de elecciones primarias. Los métodos normales de votación ya no eran seguros para los votantes o para los voluntarios en su mayoría ancianos que normalmente trabajan en los lugares de votación. Pero los desacuerdos políticos, intensificados por la cruzada de Trump contra la votación por correo, impidieron que algunos estados facilitaran el voto en ausencia y que las jurisdicciones contaran esos votos de manera oportuna. Se produjo el caos. Ohio cerró la votación en persona para sus primarias, lo que provocó una participación minúscu